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【原】史前巨兽猛犸象是怎么灭绝的?科学家众说纷纭,新研究指向了基因

来源:用户 科学求知... 收藏 编辑:吕秀秀

6600万年前,恐龙从这个世界消失,地球迎来了一个崭新的时代。经历了大洗牌的地球,开始偷偷重现生机,大量新的生物演化出来,“割据”了这个地球。

就在这个时候,我们熟悉的动物——大象的祖先出现。经过六千多万年的演化,它们的一支后代占据了地球的北方,那就是著名的猛犸象。

猛犸象又叫长毛象,是除了恐龙之外最著名的远古生物之一。大约180万年前,猛犸象出现在地球上。它们的出现,恰好处于地球的第四纪冰期,也就是我们最熟悉的一次冰河期。

在那么冷的时期,它们却依然选择生活在北极圈的附近,可见它们还是很“抗冻”的。科学家告诉我们,人家猛犸象的“外套”是很厚的,全身披着长度可达1米的棕色长毛,包裹住了皮肤。在长毛的下面,是隐藏在极厚的皮肤下的一层厚厚的脂肪。据介绍,猛犸象的脂肪最厚处可达9厘米,比你手机的宽度还要多。

一般来说,雌性猛犸象的肩高在3-3.2米之间,雄性更高,可达3.6米,最高的可以达到4米的高度。猛犸象的体重也很惊人,最重可达12吨,不过非常罕见。和现代象不同的是,猛犸象没有忽闪忽闪的大耳朵,这样可以有效地减少体温在空气中的散失。在它们头颈的后方有一个类似于驼峰的突起,看样子,可能也是用来储存能量的。从它们嘴的两侧,伸出两根硕大的象牙,最长可达5米。

这样引人好奇的古生物,大家一定认为它们很早就灭绝了。有些人则可能听说过,原始人有的时候会猎杀猛犸象,知道它们和人类有交集。实际上,猛犸象和人类的历史重合点,远比我们想象的要多。

在公元前2000年左右,古埃及人在沙漠上已经开始建金字塔了。而在北极圈附近,仍然有猛犸象在到处跑。甚至也有人表示,历史上最后一头猛犸象,可能在3000年前左右才死去。

那么,猛犸象为何会灭绝呢?它们到底经历了什么呢?

首先,很多人会想到的就是气候的变化。由于猛犸象适合寒冷的天气,而地球在大约10000年前就已经脱离的冰河期,开始了全球变暖的进程。猛犸象不断向北迁徙,可是到最后,连北极都不适合它们生存了,于是只好黯然退出历史舞台。

除了气候变化的原因,人类的捕杀也可能是导致猛犸象灭绝的原因之一。别以为人类只有用现代武器才能和这些猛兽作战,在没有那些科技的时候,人类依然有最强大的武器——智慧。去年的时候,考古学家们就在墨西哥发现了一处1.5万年前的人工陷阱遗迹,在这个陷阱里,还有属于至少14头猛犸象的824块骨头。同样的,在美洲的1500个猛犸象遗址中,也有60处发现了人类的长矛。可是,这个比例未免太低了。而且,当时人类还可以捕杀其他动物,何必以身犯险,要去和硕大无朋的猛犸象拼命呢?由此可见,人类在灭亡猛犸象的过程中,扮演的角色很可能微不足道。

最近,科学家们在对西伯利亚岛发现的猛犸象群的基因进行研究时发现,猛犸象的基因里有非常多的遗传缺陷,时髦点说,就是到处都是bug。这些缺陷除了嗅觉、胰岛素信号等问题之外,还有一点不容忽视,那就是雄性的生育能力。同时,由于这个猛犸象群的个体数可能不超过500,因此少数的缺陷基因很容易蔓延开,“感染”大多数后代,导致它们的灭亡。当然,这个猜想成立与否抛开不谈,即便成立,也不足以灭绝整个猛犸象种族,毕竟天底下的猛犸象也不止这一个群体。

也许,猛犸象的灭绝,和这三个因素都有关系,也可能还有其他未知的原因。就像科学家说的,如果我们能够发掘更多猛犸象的化石,或者更有甚者,利用克隆技术复活一两头猛犸象,想必对于解开这个谜题有着莫大的帮助。

对啊,我们为何不复活猛犸象呢?

看起来,人类的克隆技术也还不错,又有西伯利亚冻土里保存的冷冻猛犸象尸体,无论怎么看,猛犸象都是最适合用克隆技术复活的生物之一,为何科学家还没有动手呢?

实际上,不是没动手,而是动着动着,就“无从下手”了。那么,克隆猛犸象究竟有哪些难题?科学家要如何攻破呢?我们下一期再介绍~

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